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Convierten células de la piel en neuronas


WASHINGTON, ESTADOS UNIDOS.-Usando sólo tres genes, investigadores de California transformaron células de la piel de un ratón en neuronas. A continuación hay algunas preguntas y respuestas acerca de este campo de la investigación y sobre el nuevo experimento, realizado por un equipo de la Universidad de Stanford y reportado en la revista médica Nature. ¿QUÉ HICIERON LOS INVESTIGADORES? Tomaron células normales de la piel de un ratón y usaron virus para "infectarlas" con una variedad de diferentes genes que se sabe son activos en las neuronas. Finalmente, el equipo, encabezado por Thomas Vierbuchen y Marius Wernig, halló tres genes que podían convertir una célula de la piel en una neurona. ¿POR QUÉ ES IMPORTANTE EL ESTUDIO? Los científicos están intentando encontrar maneras de regenerar el cuerpo humano para reparar heridas y curar enfermedades. Actualmente, una vez que una célula del cuerpo se ha diferenciado -en una célula de la piel, del cerebro o de la piel- no puede convertirse en otro tipo de célula. Un tipo de células poderosas pero inmaduras llamadas células madre aún tienen esta capacidad, por lo cual los especialistas han intentado replicar su funcionamiento. Pero hasta ahora los métodos han sido engorrosos e ineficientes. Este nuevo avance ofrece la posibilidad de saltearse varios pasos, como el uso de embriones humanos, para transformar células ordinarias directamente sin primero llevarlas a la etapa de células madre. ¿PODRÁN ESTAS CELULAS REEMPLAZAR A LAS CELULAS MADRE? No todavía. Los investigadores sólo han hecho su experimento en ratones y dicen que están luchando por lograr lo mismo con células humanas. Además, apenas han creado un sólo tipo de células llamadas neuronas. Probablemente llevará años encontrar los genes para crear células del hígado, el corazón, la sangre o los huesos. Por otra parte, las células madre tienen habilidades que las otras no tienen: proliferan bien en el laboratorio y son casi inmortales ¿QUÉ IMPLICA ESTO PARA LA INDUSTRIA DE LAS CELULAS MADRE? Aún no es claro. La medicina regenerativa es un campo prometedor, mediante el cual los médicos esperan ayudar al cuerpo a repararse así mismo. Algunas compañías están trabajando con las llamadas células madre adultas, que tienen una capacidad limitada de formar nuevos tipos de células y tejidos. Por ejemplo, Aastrom Biosciences Inc está analizando células madre cardíacas que pueden producir una variedad de células diferentes que pueden conformar un tejido del corazón. Otras compañías como Geron Corp y Advanced Cell Technology están trabajando con células madre embrionarias, creadas con fetos humanos, que tienen la habilidad de convertirse en cualquier tipo de célula. Algunos esperan usar una muestra representativa de células madre en un banco que pueda ser usado como una fuente de tejido para reparar o reemplazar órganos, tejidos o sangre. Otros confían en la posibilidad de acceder a terapias más personalizadas. Los investigadores también están trabajando con células madre de tipo embrionario llamadas pluripotentes inducidas. Pero esta tecnología es mucho más nueva y los científicos dudan de que sea segura. Algunas firmas que trabajan con células madre incluyen a Stemcells Inc, NeuralStem, Reneuron Group Plc, Osiris Therapeutics Inc, Neostem Inc, Cytori Therapeutics Inc, iZumi Bio Inc e International Stem Cell Corp, que busca crear células madre usando óvulos humanos en un proceso llamado partenogénesis.